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日志

 
 

美国政府怎么用纳税人的钱 (风帆页页)  

2011-03-01 10:32:43|  分类: 海外掠影 |  标签: |举报 |字号 订阅

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苛税猛于虎?


 

两年前,美国公民税收正义组织理事麦肯泰给女儿买了部手机。在返款、打折以后,只需花费25美元。然而,麦肯泰收到的账单却显示,其实际应付款为60美元,这令他勃然大怒。原来,被迫多交的部分是所谓的手机税,而手机税是地方政府按照手机原价300美元来计算的。

      目前,美国手机税率已到了与香烟、酒类、垃圾食品等惩罚性税收“试比高”的程度。据悉,美国税收分3级,即联邦税、州税和地方税,计税时各级综合起来计算。以香烟为例,其在美国的平均州税税率是22%,而内布拉斯加州、华盛顿和纽约这3个手机税率最高的地方,手机州税和地方税综合税率高达18%-19%,不比香烟州税低多少。那么再加上联邦税率,整个手机税的税率就高达22%-23%。除这3个税收较高的地区外,美国其他地方的手机税也都在16%的水准徘徊。

       手机税为何如此之高?经济学家斯科特·麦基道出其中缘由:由于经济危机,地方政府急于弥补财政损失,因此疯狂提高手机税。在马里兰州,巴尔的摩市手机税从每月3.5美元涨到每月4美元,蒙哥马利从2美元增加到3.5美元,而且这些税费还不包含郡县的“9·11”反恐税以及其他的例如州税或联邦税。

       另外,笔者认为,这可能是手机作为奢侈品时期遗留的问题,当时对手机征收高额税款当然不过分。但现在手机已经“旧时王谢堂前燕,飞入寻常百姓家”,再继续将其作为奢侈品来征税显然已经跟不上时代。皮尤研究中心提供的一份研究报告显示,25%的美国家庭没有固定电话,却只有2%没有手机。而且越来越多的美国人拥有智能手机,其中17%的收入低于3万美元的家庭依靠这些智能手机上网。

       麦肯泰表示,联邦税可为州税和地方税树立榜样,它至少理论上是可以促进社会进步的。例如,联邦税中,香烟税率远比手机税率高,香烟价格中包含25%的联邦消费税,而手机中只有5%的附加费,用于充实联邦通信委员会的全球电信服务基金,从而资助学校、图书馆、医院、农村的电信服务商。此外,在联邦税中,中产阶层所得税税率比富人低,穷人比中产阶层低,甚至减免所得税。

因此,手机税完全没有理由像现在这么高,只有像香烟、酒类和垃圾食品这样有损大众健康的东西才需要征收惩罚税。虽然,手机生产商奸诈地附加某些费用的行径理应受到谴责,但相比之下,政府这种为缩减赤字就随意增加税收的行为则更令人不齿。

    

美国人的税

美国人每天辛苦工作八个小时,所赚的钱,其中有三个小时以上的给了“山姆大叔”(美国政府的昵称),又有将近两个小时的付给了保险公司,真正能留给自己享用的,连三个小时都不到。

美国人从出生起,父母就得替他向政府申请一个“社会安全号码”。申请这个号码,也可说是向政府“报到”,而它最大的作用,就是向政府缴税。这个九位数的号码,进入电脑之后,一辈子跟着你,无论你走到哪里,做什么事情,都得出示这个号码,否则你找不到工作、进不了学校、租不到房子、住不进旅馆、买不到汽车、银行也不准你开户、生病了无法看医生……还有,也结不了婚。

人死了之后,才能由配偶或子女向政府申请,把这个号码撤销。但还得看你生前有没有欠税,确实不欠,才准予撤销。

美国的税,种类之多,计算之繁,我看除了税务人员外,很少有人能完全弄得清楚。

美国的税,最主要的划分,是联邦税和州税两大类。“联邦”就是全美国,“州”相当于中国的“省”。也就是说,“山姆大叔”抽了一次之后,“二叔”还要抽一次。

当美国人开始进入一家公司或一个单位工作的时,就得把报税的单子填好。在发薪水时,应缴的税被扣下,直接交给联邦政府及州政府。缴税的多寡,最主要的当然是看他收入多少及抚养人数多少而定。美国蓝领阶层的工资是每星期发一次,一般来讲,如果周薪是五百美元,扣税之后实际拿到的,大概在三百五十元至四百元之间。

美国购物是直接税,也就是买东西的时候,除了付货物的价钱外,同时还要付税钱。这些税钱,多半是被县、市政府拿去。购物税各州各县市都不一样,原则上是越穷的州或县、市抽得超重,或者说,越大的城市抽得越重,因为美国一般的大城市都比小城镇穷。据我所知,大部分在百分之四至百分之六左右,我所住的洛杉矶,是最高的地区,达百分之八点七五。

此外,还有许多“双重税”和“税上加税”。比如:小餐馆向批发商买酒付了一次税,顾客到餐厅去喝酒又得付一次税,这是双重税。汽油除了抽销售税外,还要多加“养路税”、“消除空气污染税”等等。

每年二月一日至四月十五日是“算总帐”的时期,在这段时间之内,要把前一年的税作一个总结,分报到联邦和州的税务局,缴得不够的要补足,缴多了也可退回来,不过我来美国十几年,补了十几年,从来没有退回过。查税期限是六年,也就是说,所有的资料、收据,都要保存六年,六年之内如发现你少缴了税,还是会要你补。

美国人退休的年龄是六十五岁,退休以后,不必工作,就可按月领退休金,而退休金的多寡,根据缴税的多少而定。一生中缴税缴得多,退休金也多,美国人从开始工作起,无可奈何地缴一辈子税,唯一的期望和安慰,就是想到退休之后可以领退休金。不过现在的情形巳不是这么乐观了,由于人口逐年老化,领退休金的人越来越多,缴税的人却越来越少,加上通货膨胀,据估计,到公元2007年,联邦的社会安全制度就会破产。果真如此,那现在缴税的人就都血本无归了。

看看美国怎么花纳税人的钱

美国政府向纳税人征税,除了购物所征收的销售税之外,主要有三大项目:一、交纳给联邦的个人所得税;二. 交纳给州的个人所得税;三. 交纳给居住地地方政府的产业税。这些税款到底给用到哪里去了呢?

要找答案并不困难,上网就能方便地找到税款用途清单。例如,上网到美国联邦国税局的网站,可以看,2007年旧金山地区平均每户交纳给联邦的收入税为5953元。税款用途为十项,单位是美元:军费2,511、健保费用1,316、非军费欠债的利息610、反贫困515、教育、培训和社会服务260、政府和执法232、住房和社区发展199、环境、能源和科学157、交通、贸易和农业91、国际事务62。

纳税人在州里交纳的个人所得税的用途,一般来说,比联邦的用项更为具体,种类也更多。以加州为例,1994年10月的“加州征税和用项”报告列举了加州个人所得税的23项用途和具体金额。以每个工作人员平均交纳8,498.84元计算,花费最多的是教育和健保:中、小学教育1,751.24、福利1,319.28、健保和医院855.78、大学722.97、其他457.58。公共服务花费也不少,包括公路406.61、警察384.72、还债的利息383.56、自然资源和公园335.58、废水处理203.09、金融管理191.10、火灾159.51、机场43.22、图书馆39.98,等。每个纳税人可以根据自己实际的税款,按比例逐一了解自己在每一个公共项目上花了多少钱。

纳税人的第三个主要项目是交给地方政府的“产业税”(property tax)。产业税是纳税人缴纳给与他关系最直接层次政府的钱。每年到了纳税的时候,地方政府的税务部门会自动给纳税人一份清单,告诉他,这一年他纳的税派了什么用途。财产税的大部分是根据房价,按比例计算,一小部分是每个房主固定缴纳的一笔。去年(2007年)我自己收到的清单是这样的。一共是三部分。第一部分告诉我,我缴纳的“财产税”的比例部分的总数额。财产税的定法各州不同,我居住的加州,财产税的比例部分是按购房成交价计算,每年递增2%,然后减去每栋房子或公寓7,000元的财产税减免。对我家来说,我应缴5,344.89元,减免92.91元,实缴5,251.98元。 

清单的第二部分告诉我,我缴纳的这第一部分的税的7项用途。一、“郡”(市上一级的行政单位1%(3,956.60元),二、奥克兰市0.2023%(800.41元),三、联合校区0.0807%(319.30元),四、社区大学0.0223%(88.23元),五、湾区捷运交通0.0076%(30.07元),六、东湾公园(休闲地)0.0080%(31.65元),七、污水处理0.0065%(25.72元)。

清单的第三部分告诉我,我所缴纳的708.02元固定财产税派了17项用途。例如,病人急救24.96元、图书馆79.00元、街道绿化和路灯111.54元、防止暴力犯罪88.00元、学校特别开支195元、疾病传染防治7.20元、控制(油漆等)铅含量10.00元、市公共交通48.00元等等。

从政府提供的流水账“开销”清单上,纳税人至少可以大致了解各级政府把税款用到哪里去了。具体项目的用款是在各级政府的议会程序中,按需要和条件协商议定的。一般认为,公民向政府缴纳财产税,换取的是政府的服务。例如,政府和执法、教育、社会服务、环境、能源和科学、交通、救灾,等等。然而,单单用通常的市场交换关系并不能全面理解纳税的意义,因为在纳税中还包含着一种社会礼物关系。

1766年1月14日,英国政治家老皮特(William Pitt the Elder)在下院会议上说,“征税不是统治或立法权的一部分。税收是平民的自愿赠与”。凡自由赠与的,从性质上说,都是一种“礼物”。礼物的精神在于,凡受礼的都有回报的义务。免除了回报的义务“礼物”就变成了一种被勒索和强迫给予的东西。问题是,平民所纳之税的自愿礼物又是赠与谁的呢?

在“政权”被某个人(国王、皇帝)或某一些人(寡头专制者)专有的国家里,受礼的当然是拥有政权的人。他用来自人民纳税的钱,养军队和官僚,巩固自己的统治,稳固自己的政权。作为回报,他保障人民生活的安全、稳定,甚至还会提供一些基本的社会福利。这是一种仁慈专制的礼物交换关系,它其实也是一种以被统治者“纳贡”交换统治者“善治”的交换关系。

在美国,纳税包含的不是这样一种民众与政权之间的“礼物”关系。美国是一个有政府,但没有政权的国家。在美国人心目中,政府权力是人民将自己的主权委托给政府,要说有政权,那也是人民的政权。美国有一个“布什政府”,但布什不能把他的政府权力不经人民同意就转交给他的什么“接班人”。在美国,各个层次的政府,包括大大小小的官员都没有捍卫某个最高政权的必要和义务。在这样的政府和人民关系中,纳税既不是一种以“纳贡”交换“善治”的礼物关系,它也不是一种纯粹市场式的用“税款”交换政府“服务”的关系,而是这二者的混合,关键在于政府运作所依赖的那个官僚体制。

美国的官僚体制并不从属于政府的政治中心,它的公务员不是通过政党或政治联系而获得职位的。公务员无须效忠某个政党或政权,只要尽职责就能确保自己的职位,升迁是基于履行指定职责中表现出来的能力。这些政府人员,大大小小的“公务员”,他们是靠税来养活的,而他们自己也是纳税人。

对纳税人来说,部分税款是用来交换这些公务员的“服务”的。当然,如果公务员对纳税人在服务之外,还心存感激的话,服务和俸禄也可以理解为一种礼物关系。交换关系和礼物关系是可以相互转化的,但却有所不同。交换关系中无须感激之情,也不必有情感投入。礼物关系与交换关系不同,礼物关系的动力是人际关系的情感交流。礼物传递的不只是物品本身,而更是善意和感激,因而营造和维系了亲和、团结的共同群体关系。

在美国,公民可以定期解除与当下政府的关系。纳税的赠与、受礼和回赠主要是在平等公民之间落实的,政府起的是提供和保障礼物交换环境关系的作用。这种礼物关系中有一层市场关系所缺乏的礼物“潜在契约”关系。礼物的潜在契约关系可以用“无偿献血”为例。今天我献血,我并不知道我的血会救了谁的命,也并不指望在我需要用血的时候,那个受血者会为我输血。但我相信,由于我和别人生活在一个需要时有人相助的潜在契约关系中,我需要用血时,一定会有什么别人为我输血。这种潜在的社会契约为许多其他“赠与”行为提供了一种并非完全无私的模式。

公民在纳税中也形成类似的礼物关系。例如,在加州,社区大学(每户居民都必须纳此税项)的学费是每学分11元,比起私立大学的1,100元以上一个学分来,便宜到了几乎免费的程度。许多出身贫困家庭的学生,先在社区大学读两年,然后转入加州的公立大学(比私立大学便宜),学历是一样的,却可以省下很多学费。经济条件较好的家庭并不把孩子送进社区大学,看起来他们纳了税却没有得到直接的服务。但是,这里有一个“潜在契约”:如果他们有一天沦入到贫困之中,而子女却需要接受大学教育,那时候,仍然会有别人在为他们的子女支付费用。

其他,像“公交车”、“急救”等税收用项也是一样。作为一个纳税人,我不一定直接需要这些服务,但我知道,在我需要时,我可以得到这些服务。这个“潜在契约”的条件和环境是由政府来营造和保障的。纳税是一件绝大部分人都并不情愿的事情,除非由政府来运作,实际上无法做到“自愿赠与”。政府在这里起到的是一种营建、维持、调节社会礼物传递,而不是直接受礼回赠的作用。这是政府为纳税人提供的最基本的服务。纳税人有权定期审核政府的服务质量,并决定服务人今后的去留。

美国人懂得如何区分“社会服务”和“政府服务”。公民向政府缴纳税,除了像军费、国债这样的开支之外,换取的绝大部分是“社会服务”,而不是“政府服务”。例如,大学前教育(K-12)的公立学校是完全免费的,有特别需要的学生,课后功课和其他辅导活动也是全部免费的。绝大部分学生的午餐(标准是2.75美元)是免费的。所有学生的基本学习用品(教科书、笔记本、考试时使用的铅笔和尺子等等)也都是免费的。居民在家里得了急病,呼叫紧急救援中心,中心派救护车把病人送到医院,也是免费的。这种种“免费”的“好处”都不是政府对民众的直接服务,更不是政府施于民众的恩惠,而是民众用纳税的方式为自己支付的社会服务。

政府的权威层次越高,支配税款用项的权力就越大,滥用和误用这项权力的危险性也就越高。公民选错了政府,尤其是最高政府,承担的首先就是被花冤枉钱的风险,美国在伊拉克的战争就是一个例子,因此也成为2008年大选的关键议题。好在美国的纳税人是公民,不是臣民。他们有选举各级政府,包括最高政府的权利。所以他们并不命中注定非要受哪一些人或哪种权力的统治不可。他们可以从新选择自己的政府,纠正自己犯下的错误。 (责任编辑:吕阳)

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